ลำนำของบัสเตอร์ สกรั๊กส์ (The Ballad of Buster Scruggs) คาวบอยกลับมาแล้ว

204

“บทกวีของ Buster Scruggs”
Buster Scruggs คาวบอยที่ร้องเพลงร่าเริงมาถึงโรงเตี้ยมแห่งหนึ่งที่เต็มไปด้วยพวกนอกกฎหมายที่ซึ่งเขาแลกเปลี่ยนคำสบประมาทกับผู้มีพระคุณคนอื่นก่อนที่จะยิงทุกคนอย่างง่ายดายในขณะที่พวกเขาเอื้อมมือไปหาปืน

จากนั้นบัสเตอร์ก็เดินเข้าไปใน Gulch ของชาวฝรั่งเศสและเข้าไปในรถเก๋งโดยทิ้งปืนไว้ที่ประตูเพื่อปฏิบัติตามนโยบายไม่ใช้อาวุธปืน เขาเข้าร่วมเกมโป๊กเกอร์ที่ผู้เล่นคนหนึ่งออกไปอย่างกะทันหัน แต่พบว่าผู้เล่นคนนั้นลุกจากที่นั่งหลังจากที่ถูกจัดการด้วยมือของคนตายที่น่าอับอายซึ่งผู้เล่นคนอื่นยืนยันว่า Buster เล่นตอนนี้ว่าเขาได้เห็นไพ่แล้ว เมื่อบัสเตอร์ปฏิเสธผู้เล่นตัวยงชื่อโจก็ยืนและชักปืนพกที่ซ่อนอยู่ออกมา หลังจากล้มเหลวในการเกลี้ยกล่อมให้โจยุติการเผชิญหน้า Buster เตะไม้กระดานซ้ำแล้วซ้ำเล่าในโต๊ะโป๊กเกอร์ซึ่งปลายมือถือปืนของ Joe เพื่อให้ปืนพกของเขาชี้ไปข้างหลังและพุ่งเข้าใส่ใบหน้าของเขา หลังจากยิงตัวเองสามครั้งโจก็ตกม้าตาย Buster ทำลายความตึงเครียดในห้องเก็บของด้วยเพลงอึกทึกเกี่ยวกับ “Surly Joe” [b] [c] เพื่อความสุขของลูกค้า พี่ชายของโจมาถึงด้วยความตกใจและท้าทายบัสเตอร์ให้ดวลปืนกันที่ถนน Buster ยินดีที่จะบังคับและดำเนินการยิงนิ้วมือขวาของเขาแต่ละนิ้วก่อนจะจบด้วยการยิงนัดที่หกที่ส่งผ่านไหล่โดยใช้กระจก

คาวบอยหนุ่มที่กำลังร้องเพลงในชุดสีดำจากนั้นขี่ม้าเข้าไปในเมืองและท้าทายบัสเตอร์อย่างสุภาพ บัสเตอร์รับภาระอย่างมีความสุขอีกครั้ง แต่ที่น่าแปลกใจคือชายหนุ่มยิ่งดึงเขาเร็วขึ้นและยิงเขาทะลุหน้าผาก บัสเตอร์ตรวจดูบาดแผลด้วยความไม่เชื่อก่อนที่จะทรุดตัวลงยอมรับด้วยเสียงพากย์ว่าเขาน่าจะคาดเดาได้ว่า “คุณไม่สามารถเป็นสุนัขชั้นยอดได้ตลอดไป” จากนั้นชายหนุ่มและบัสเตอร์ก็ร้องเพลงคู่ที่ไพเราะซึ่งเรียกว่า “When A Cowboy Trades His Spurs For Wings” ขณะที่วิญญาณของ Buster ลุกขึ้นจากร่างของเขาและลอยไปสู่สวรรค์พร้อมด้วยปีกนางฟ้าและพิณและแสดงความหวังถึงสถานที่เหนือที่ซึ่งผู้คน ดีกว่าที่มีอยู่บนโลก

“ใกล้อัลโกโดเนส”
คาวบอยหนุ่มปล้นธนาคารแห่งหนึ่งในนิวเม็กซิโก ในขณะที่เขากำลังจะหนีพนักงานธนาคารที่ส่งเสียงเจี๊ยวจ๊าวยิงใส่เขาบังคับให้เขาหลบอยู่ด้านหลังบ่อน้ำ เขากลับยิง แต่ผู้แจ้งข้อหาขณะสวมอ่างล้างหน้าและหม้อและกระทะหลายใบเป็นชุดเกราะซึ่งหักเหกระสุนของคาวบอยทั้งหมดในขณะที่ผู้บอกเล่าตะลุมบอนซ้ำแล้วซ้ำเล่า “ยิงแพน!” ผู้บอกจะเคาะคาวบอยออกด้วยก้นของปืนลูกซอง

เมื่อคาวบอยฟื้นคืนสติเขากำลังนั่งอยู่บนหลังม้าใต้ต้นไม้โดยมัดมือและบ่วงคล้องคอ นักกฎหมายและกองกำลังขอคำพูดสุดท้ายของเขาเนื่องจากพวกเขา “ตัดสิน” เขาและตัดสินประหารชีวิตเขาในขณะที่เขากึ่งรู้สึกตัว การประหารชีวิตถูกขัดจังหวะด้วยการซุ่มโจมตีนักรบเผ่าโคแมนช์ซึ่งสังหารผู้รักษากฎหมายอย่างรวดเร็วและกองกำลัง แต่ปล่อยให้คาวบอยอยู่บนหลังม้า

หลังจากนั้นไม่นานนักขับก็เกิดขึ้นและปลดปล่อยคาวบอยจากนั้นก็เข้าร่วมกับเขาในการขับรถของเขา อย่างไรก็ตามโดรเวอร์นั้นเป็นสนิมจริงๆและพวกเขาก็ถูกไล่ล่าโดยกองทหารของกฎหมายอีกคนในทันที คนขับหลบหนี แต่กองทหารจับคาวบอยและพาเขาเข้าไปในเมืองซึ่งผู้พิพากษาสั่งให้แขวนคอ ขณะที่คาวบอยยืนอยู่บนตะแลงแกงพร้อมกับชายอีกสามคนที่รอการประหารชีวิตเขามองไปที่ชายคนนั้นทางด้านซ้ายซึ่งกำลังร้องไห้คร่ำครวญถึงชะตากรรมของเขาและกล่าว “ครั้งแรก?” ในขณะที่สายตาของคาวบอยตกลงไปที่หญิงสาวคนหนึ่งในฝูงชนเพชฌฆาตก็สวมหมวกเขาทันทีและดึงคันโยกประตูประตูเพื่อส่งเสียงโห่ร้องและปรบมือ

“ตั๋วอาหาร”
นักแสดงชราและแฮร์ริสันศิลปินชายหนุ่มที่ไม่มีแขนหรือขาเดินทางจากเมืองหนึ่งไปอีกเมืองด้วยเกวียนที่แปลงเป็นเวทีเล็ก ๆ ที่แฮร์ริสันท่องตามบทละครคลาสสิกเช่นบทกวีของเชลลีย์เรื่อง “Ozymandias”; เรื่องราวในพระคัมภีร์ไบเบิลของคาอินและอาเบล; ผลงานของเช็คสเปียร์โดยเฉพาะ Sonnet 29 และ The Tempest และที่อยู่ Gettysburg ของ Abraham Lincoln นักแสดงจะรวบรวมเงินจากผู้ชมเมื่อสิ้นสุดการแสดงแต่ละครั้ง แต่ผลกำไรจะลดน้อยลงเมื่อพวกเขาไปเยี่ยมชมเมืองบนภูเขาที่ห่างไกลมากขึ้นโดยมีผู้ชมจำนวนน้อยลงและไม่สนใจมากขึ้น

หลังจากการแสดงที่ไม่ได้ผลกำไรนักแสดงจะสังเกตเห็นชายคนหนึ่งที่อยู่ใกล้ ๆ กำลังวาดฝูงชนกับไก่ที่สามารถคำนวณเลขคณิตพื้นฐานได้อย่างเห็นได้ชัดโดยการจิกที่ตัวเลขที่ทาสีเพื่อตอบสมการการบวกและการลบที่ผู้ชมเรียกร้อง หลังจากซื้อไก่แล้วพนักงานขับรถก็ขับเกวียนผ่านภูเขาและแวะที่สะพานข้ามแม่น้ำที่ไหลเชี่ยวกราก เขาเดินไปที่ตรงกลางสะพานและวางก้อนหินขนาดใหญ่เพื่อวัดความลึกของน้ำก่อนที่จะกลับไปที่เกวียน นักแสดงกลับมาขับเกวียนโดยมีไก่ที่ขังอยู่ในกรงเป็นผู้โดยสารคนเดียวของเขา

“โกลด์แคนยอนทั้งหมด”
นักหาแร่ร่างหงอกเดินทางมาถึงหุบเขาบนภูเขาอันบริสุทธิ์และตัดสินใจขุดหาทองคำในทุ่งหญ้าริมแม่น้ำ ในช่วงหลายวันที่ผ่านมาเขาใช้พลั่วตักดินเพื่อนับจุดทองจากนั้นก็เริ่มขุดหลุมลึกลงไปเมื่อเขาได้สามเหลี่ยมแหล่งที่มาที่เป็นไปได้ หลังจากตั้งแคมป์ในคืนแรกที่ไซต์เขาได้เห็นนกเค้าแมวเขาใหญ่ที่กำลังทำรังบนยอดไม้ที่ขอบหุบเขา เมื่อเขาปีนขึ้นไปถึงรังการจ้องมองอย่างระมัดระวังของแม่นกฮูกจากต้นไม้ใกล้ ๆ ทำให้เขาเปลี่ยนไข่สามในสี่ฟองที่ได้มาเป็นอาหารเช้า

ในวันที่สามของเขาเขาขุดนักเก็ตทองคำที่มีขนาดเพิ่มขึ้นก่อนที่จะไปถึง “มิสเตอร์พ็อกเก็ต” เส้นเลือดสีทองขนาดใหญ่ที่ไหลผ่านควอตซ์ที่เขาค้นพบ ไม่นานเขาก็ค้นพบชายหนุ่มที่ติดตามผู้หาแร่และปล่อยให้เขาทำงานทั้งหมดย่องไปที่ขอบหลุม เขายิงผู้หาแร่ที่ด้านหลังและผู้หาแร่ก็ล้มลง เมื่อชายหนุ่มกระโดดลงไปในหลุมเพื่อขโมยทองคำผู้หาแร่ก็หยุดแกล้งตายแย่งปืนของชายหนุ่มไปและฆ่าเขา ผู้ตรวจหาแร่ได้ทำความสะอาดและประเมินบาดแผลของเขาในลำธารโดยยืนยันว่ามันไม่ได้เป็นอันตรายถึงชีวิต เขาขุดทองเสร็จแล้วฝังร่างของชายหนุ่มในหลุมเดียวกันแล้วออกจากหุบเขา

“สาวที่มีความสุข”
Alice Longabaugh และ Gilbert พี่ชายของเธอซึ่งเป็นนักธุรกิจที่ไร้เดียงสากำลังเดินทางด้วยรถไฟเกวียนข้ามทุ่งหญ้าไปยัง Oregon โดย Gilbert อ้างว่าหุ้นส่วนทางธุรกิจรายใหม่จะแต่งงานกับน้องสาวของเขา กิลเบิร์ตมีอาการไออย่างรุนแรงและเสียชีวิตหลังจากที่พวกเขาลงมือได้ไม่นาน นายบิลลีแนปป์ผู้นำขบวนเกวียนและนายอาเธอร์ระบุว่ากิลเบิร์ตเสียชีวิตเพราะอหิวาตกโรคและช่วยอลิซฝังศพเขา

แม้ว่าเธอจะไม่มีโอกาสที่แน่นอนในโอเรกอน แต่อลิซก็ตัดสินใจที่จะเดินทางต่อไปแทนที่จะกลับไปทางตะวันออก แมตต์ชายหนุ่มที่กิลเบิร์ตจ้างให้เป็นผู้นำรถบรรทุกของพวกเขาอ้างว่ากิลเบิร์ตสัญญากับเขาว่าจะได้ค่าจ้างที่สูงกว่าปกติ 400 ดอลลาร์ซึ่งครึ่งหนึ่งเขาคาดหวังเมื่อพวกเขามาถึงจุดกึ่งกลางที่ฟอร์ตลารามี ด้วยความกลัวว่าเงินของกิลเบิร์ตจะฝังอยู่กับเขาอลิซจึงบอกสถานการณ์ของเธอต่อบิลลี่ซึ่งให้การสนับสนุนในการพิจารณาว่าจะดำเนินการอย่างไร นอกจากนี้เขายังชอบอลิซในการพยายามยิงสุนัขตัวเล็กของกิลเบิร์ตเป็นครั้งแรกประธานาธิบดีเพียร์ซ (ตั้งชื่อตามแฟรงคลินเพียร์ซ) จากนั้นทำให้เขากลัวเพราะเสียงเห่าอย่างต่อเนื่องของสุนัขทำให้เกิดการร้องเรียนอย่างกว้างขวาง

ตลอดการสนทนาบิลลี่ชอบอลิซมากขึ้นเรื่อย ๆ เขาเสนอที่จะแก้ปัญหาที่กลืนไม่เข้าคายไม่ออกของเธอโดยการแต่งงานกับเธอใน Fort Laramie โดยสมมติว่ากิลเบิร์ตเป็นหนี้ให้กับ Matt และเกษียณจากรถไฟเกวียนชั้นนำเพื่อสร้างบ้านและครอบครัวกับเธอบนเนื้อที่ 640 เอเคอร์ในโอเรกอนซึ่งเขาสามารถอ้างสิทธิ์ได้ตามพระราชบัญญัติ Homestead Act อลิซแปลกใจกับข้อเสนอของบิลลี่ แต่กลับชอบเขามากขึ้นเธอจึงยอมรับ บิลลี่บอกกับมิสเตอร์อาเธอร์ว่านี่จะเป็นการขี่ด้วยกันครั้งสุดท้าย

เช้าวันรุ่งขึ้นคุณอาเธอร์สังเกตเห็นว่าอลิซหายไป เขาขี่ม้าข้ามเนินเขาใกล้ ๆ เพื่อพบว่าเธอกลับมาพบกับประธานาธิบดีเพียร์ซอีกครั้งและหัวเราะในขณะที่เขาเห่าใส่การแสดงตลกของสุนัขทุ่งหญ้า จากนั้นมิสเตอร์อาเธอร์ก็พบกับหน่วยสอดแนมชาวอเมริกันพื้นเมืองและงานเลี้ยงสงคราม เขาให้ปืนพกกับอลิซเพื่อเตรียมพร้อมสำหรับการต่อสู้เพื่อที่ว่าหากเขาถูกฆ่าเธอสามารถยิงตัวเองและหลีกเลี่ยงการจับกุมได้ นายอาร์เธอร์ขับรถกลับนักรบที่ชาร์จไฟด้วยปืนไรเฟิลของเขาสองครั้ง แต่นักรบที่เหลือดูเหมือนจะฆ่าเขาในชั่วขณะ เขาฆ่านักรบแล้วพบว่าเมื่อเขาดูเหมือนจะตายอลิซก็ยิงตัวตายตามที่เขาสั่ง นายอาเธอร์เดินกลับไปที่ขบวนรถบรรทุกกับประธานาธิบดีเพียร์ซอย่างเศร้า ๆ ไม่แน่ใจว่าจะพูดอะไรกับบิลลี่แนปป์

“ซากศพที่เหลืออยู่”
เมื่อพระอาทิตย์ตกดินมีคนห้าคนชาวอังกฤษ (Thigpen) ชาวไอริช (คลาเรนซ์) ชาวฝรั่งเศส (เรอเน) ผู้หญิง (นางเบ็ตเจแมน) และนั่งกับดักขนสัตว์ไปยังฟอร์ตมอร์แกนโคโลราโดในรถบรรทุกบนเวที Thigpen เล่าว่าเขาและคลาเรนซ์มักจะเดินทางเส้นทางนี้ “เรือข้ามฟากขนส่งสินค้า” โดยพาดพิงถึงศพบนหลังคา แต่เขาไม่ได้ระบุลักษณะธุรกิจของพวกเขา

Trapper พูดถึงความสัมพันธ์ในอดีตของเขากับหญิงสาว Hunkpapa ซึ่งทั้งคู่ไม่รู้จักภาษาของอีกฝ่าย แต่การสื่อสารผ่านการเข้าใจอารมณ์ของกันและกันทำให้เขาสรุปได้ว่าผู้คนล้วนมีความต้องการพื้นฐานเหมือนกันเช่นเดียวกับสัตว์ที่เขาดักจับ นาง Betjeman คริสเตียนผู้เคร่งศาสนาตอบโต้ด้วยความขุ่นเคืองว่ามีคนเพียงสองประเภทคือคนตรงไปตรงมาและทำบาปและอธิบายว่าเธอรู้เรื่องนี้เพราะสามีของเธอซึ่งเธอกำลังจะเดินทางไปพบหลังจากที่ห่างกันมาสามปีนั้นเกษียณแล้ว อาจารย์ Chautauqua เรื่อง “สุขอนามัยทางศีลธรรมและจิตวิญญาณ” Renéท้าทายการแบ่งขั้วของเธอและการทำให้คนดักสัตว์มากเกินไปด้วยการสะท้อนให้เห็นถึงธรรมชาติที่เป็นเอกลักษณ์และเป็นส่วนตัวของประสบการณ์ของมนุษย์ ตัวอย่างเช่นRenéตั้งคำถามว่านาย Betjeman มีความรักเช่นเดียวกับนาง Betjeman หรือไม่โดยคาดเดาว่าถ้าเขาไม่ทำเช่นนั้นเขาอาจจะไม่ซื่อสัตย์ต่อเธอในระหว่างที่พวกเขาแยกจากกัน

นางเบ็ตเจแมนมีอาการเหม่อลอยและเรอเนเรียกปิดหน้าต่างเพื่อให้รถโค้ชหยุด แต่คนขับไม่หยุด Thigpen อธิบายว่านโยบายของ บริษัท ในขั้นตอนนี้ไม่ได้หยุดไม่ว่าด้วยเหตุผลใดก็ตาม คลาเรนซ์ร้องเพลงลูกทุ่งที่ไพเราะ “The Unfortunate Lad” ซึ่งทำให้นาง Betjeman สงบลง จากนั้นเขาและ Thigpen ก็เปิดเผยตัวเองว่าเป็น “คนเกี่ยว” หรือนักล่าเงินรางวัล Thigpen บอกคนในกลุ่มว่าวิธีการปกติคือให้เขาหันเหความสนใจของเป้าหมายด้วยเรื่องราวในขณะที่คลาเรนซ์ “โยน” พวก Thigpen กล่าวว่าเขาสนุกกับการเฝ้าดูพวกเขาตายโดยเฉพาะอย่างยิ่งการแสดงออกในสายตาของพวกเขาในขณะที่พวกเขา “เจรจาเรื่อง” และ “พยายามทำให้เข้าใจ”

อีกสามคนรู้สึกไม่มั่นคงอย่างเห็นได้ชัดเมื่อพวกเขามาถึงโรงแรมที่มืดมิดและมีลางสังหรณ์ใน Fort Morgan ที่พวกเขาจะพัก พวกเขายังคงอยู่ใน stagecoach ในขณะที่ Thigpen และ Clarence หามศพเข้าไปในโรงแรมและขึ้นบันไดซึ่งมีแสงสลัวจากด้านบน จากนั้นพวกเขาลงจากเครื่องอย่างช้าๆและรถโค้ชก็ออกเดินทางโดยไม่มีการขนสัมภาระใด ๆ Renéนาง Betjeman และคนดักสัตว์เดินผ่านประตูโรงแรมด้วยตัวเองอย่างระมัดระวัง

“The Ballad of Buster Scruggs”
Buster Scruggs, a cheerful singing cowboy, arrives at an isolated cantina full of outlaws where he exchanges insults with another patron before effortlessly shooting everyone as they reach for their guns.

Buster then wanders into Frenchman’s Gulch and enters a saloon, leaving his guns at the door to comply with its no firearms policy. He joins a game of poker that a player has suddenly left, but discovers the player vacated the seat after being dealt the infamous dead man’s hand, which the other players insist Buster play now that he has seen the cards. When Buster refuses, a large menacing player named Joe stands and draws a concealed pistol. After failing to persuade Joe to end the confrontation, Buster repeatedly kicks a plank in the poker table, which tips Joe’s gun hand so that his pistol points backwards and discharges into his face. Having shot himself three times, Joe falls dead. Buster breaks the barroom tension with a boisterous song about “Surly Joe,”[b][c] much to the patrons’ delight. Joe’s brother arrives in dismay and challenges Buster to a gunfight in the street. Buster gladly obliges and proceeds to shoot off each of the fingers of his right hand before finishing him off with the sixth shot delivered over-the-shoulder using a mirror.

A young singing cowboy clad in black then rides into town and politely challenges Buster. Buster again happily obliges, but much to his surprise, the young man is an even faster draw and shoots him through his forehead. Buster examines the wound in disbelief before collapsing, admitting via voice-over that he should have foreseen that “you can’t be top dog forever.” The young man and Buster then sing a bittersweet duet called “When A Cowboy Trades His Spurs For Wings” as Buster’s spirit rises from his body and floats towards heaven, complete with angel wings and a lyre, and expressing hope of a place above where people are better than they are on Earth.

“Near Algodones”
A young cowboy robs an isolated bank in New Mexico. As he is fleeing, the jabbering bank teller shoots at him, forcing him to take cover behind a well. He returns fire, but the teller charges him while wearing a washboard and several pots and pans as armor, which deflect all the cowboy’s bullets as the teller repeatedly cackles “Pan shot!” The teller knocks the cowboy out with the butt of his shotgun.

When the cowboy regains consciousness, he is sitting upon his horse under a tree with his hands tied and a noose around his neck. A lawman and posse ask for his final words, since they “convicted” him and sentenced him to death while he was semi-conscious. The execution is interrupted by ambushing Comanche warriors who quickly slaughter the lawman and posse but leave the cowboy in place upon the horse.

After a time, a drover happens by and frees the cowboy, who then joins him on his drive. However, the drover is actually a rustler, and they are promptly chased down by another lawman’s posse. The drover escapes, but the posse captures the cowboy and takes him into town, where the judge summarily orders him to hang. As the cowboy stands upon the gallows with three other men awaiting execution, he looks at the man to his left, who is weeping and bemoaning his fate, and quips “first time?” As the cowboy’s eyes then settle on a young woman in the crowd, the hangman abruptly hoods him and pulls the trapdoor lever to cheers and applause.

“Meal Ticket”
An aging impresario and his artist Harrison, a young man with no arms or legs, travel from town to town in a wagon that converts into a small stage where Harrison theatrically recites classics such as Shelley’s poem “Ozymandias”; the biblical story of Cain and Abel; works by Shakespeare, in particular Sonnet 29 and The Tempest; and Abraham Lincoln’s Gettysburg Address. The impresario collects money from the audience at the end of each performance, but profits are dwindling as they visit increasingly remote mountain towns with smaller and more indifferent audiences.

Following a performance that yields no profit, the impresario observes a man nearby drawing a crowd with a chicken that can ostensibly perform basic arithmetic by pecking at painted numbers to answer addition and subtraction equations that the audience calls out. After buying the chicken, the impresario drives the wagon through a mountain pass and stops by a bridge over a rushing river. He walks to the center of the bridge and drops a large stone to gauge the water’s depth before returning to the wagon. The impresario resumes driving the wagon, with the caged chicken as his only passenger.

“All Gold Canyon”
A grizzled prospector arrives in a pristine mountain valley and decides to dig for gold in a grassy meadow beside a river. Over the course of several days, he pans through shovelfuls of dirt to count the gold specks, and then begins digging a deeper hole once he has triangulated the likely source. After his first night camping at the site, he spots a great horned owl tending its treetop nest at the edge of the valley. When he climbs up and reaches the nest, the mother owl’s watchful gaze from a nearby tree causes him to replace three of the four eggs he had taken for his breakfast.

On his third day, he digs out gold nuggets of increasing size before finally reaching “Mr. Pocket”, a large gold vein running through the quartz he has uncovered. No sooner has he made his discovery than a young man who has been trailing the prospector and letting him do all the work sneaks up to the edge of the hole. He shoots the prospector in the back and the prospector falls face down. When the young man jumps into the hole to steal the gold, the prospector stops feigning death, wrestles the young man’s gun away, and kills him. The prospector cleans and assesses his wound in the stream, confirming it is not lethal. He finishes mining the gold, buries the young man’s body in the same hole, and departs the valley.

“The Gal Who Got Rattled”
Alice Longabaugh and her older brother Gilbert, an inept businessman, are journeying in a wagon train across the prairie towards Oregon, where Gilbert claims a new business partner will marry his sister. Gilbert has a violent coughing fit and dies shortly after they embark. The wagon train’s leaders, Mr. Billy Knapp and Mr. Arthur, attribute Gilbert’s death to cholera and help Alice bury him.

Though she has no definite prospects in Oregon, Alice decides to continue the trip rather than return east. Matt, the young man Gilbert hired to lead their wagon, claims Gilbert promised him a higher-than-usual wage of $400, half of which he expects when they reach the halfway point at Fort Laramie. Fearing Gilbert’s money was buried with him, Alice conveys her predicament to Billy, who offers his support in contemplating how to proceed. He also does Alice the favor of first attempting to shoot Gilbert’s small dog, President Pierce (named after Franklin Pierce), then scaring him off, because the dog’s constant barking has drawn widespread complaint.

Through the course of their conversations, Billy grows fond of Alice. He proposes to solve her dilemma by marrying her in Fort Laramie, assuming Gilbert’s debt to Matt, and retiring from leading wagon trains to build a home and family with her upon the 640 acres in Oregon that he can claim according to the Homestead Act. Alice is surprised by Billy’s proposal, but has grown fond of him, so she accepts. Billy informs Mr. Arthur that this will be their last ride together.

The following morning, Mr. Arthur notices Alice missing. He rides over a nearby hill to find her reunited with President Pierce and laughing as he barks at the antics of some prairie dogs. Mr. Arthur then spots an Native American scout and advancing war party. Preparing for a fight, he gives Alice a pistol so that if he is killed, she can shoot herself and avoid capture. Mr. Arthur twice drives back the charging warriors with his rifle, but a remaining warrior momentarily appears to kill him. He kills the warrior, then discovers that when he appeared to have died, Alice shot herself as he had instructed. Mr. Arthur sadly walks back to the wagon train with President Pierce, unsure of what to say to Billy Knapp.

“The Mortal Remains”
At sunset, five people, an Englishman (Thigpen), an Irishman (Clarence), a Frenchman (René), a lady (Mrs. Betjeman), and a fur trapper ride to Fort Morgan, Colorado in a stagecoach. Thigpen says that he and Clarence often travel this route “ferrying cargo”, alluding to a corpse on the roof, but he does not specify the nature of their business.

The Trapper rambles about his past relationship with a Hunkpapa woman in which neither knew the other’s language, but communicating through understanding each other’s emotions led him to conclude that people are all alike in their basic needs, just like the animals he traps. Mrs. Betjeman, a devout Christian, indignantly retorts that there are only two kinds of people, upright and sinning, and explains that she knows this because her husband, whom she is traveling to meet after having been apart for three years, is a retired Chautauqua lecturer on “moral and spiritual hygiene.” René challenges her dichotomy and the trapper’s oversimplification with reflections on the unique and subjective nature of human experiences. As an example, René questions whether Mr. Betjeman conceives of love the same way Mrs. Betjeman does, conjecturing that if he does not, perhaps he has not remained faithful to her during their separation.

Mrs. Betjeman becomes apoplectic, and René calls out the window for the coach to be stopped, but the driver does not halt. Thigpen explains that the stage company’s policy is not to stop for any reason. Clarence sings the bittersweet folk song “The Unfortunate Lad”, which calms Mrs. Betjeman. He and Thigpen then reveal themselves to be “reapers”, or bounty hunters. Thigpen tells the group that their usual method is for him to distract their targets with stories while Clarence “thumps” them. Thigpen remarks that he enjoys watching them die, especially the expression in their eyes as they “negotiate the passage” and “try to make sense of it.”

The other three are visibly unsettled by this as they arrive at the dark and foreboding hotel in Fort Morgan where they will all be staying. They remain in the stagecoach while Thigpen and Clarence carry the corpse into the hotel and up its stairway, which is dimly lit from above. They then slowly disembark, and the coach departs without any luggage being unloaded. René, Mrs. Betjeman, and the trapper warily make their own way through the hotel door.

Comments

comments

REVIEW OVERVIEW
openesan.com